Why drinking milk isn’t natural

Possibly contrary to what you’d expect, drinking milk is only a very recent development in our evolution. Despite it being completely natural for the young of animals to drink their mother’s milk, after a period of weening these animals will never drink milk again, and that used to be the same for us. But why is this the case?

Milk from animals such as cows and humans (but not monotremes like the duck-billed platypus, or the pinnidae (saltwater clams called pen shells)) contains the sugar lactose. In order to digest lactose, we need the enzyme lactase, which breaks the beta-glycosidic bond between glucose and galactose. Without this enzyme the milk passes through the body largely undigested, and the sugar content then has an osmotic effect in the colon, so instead of water being absorbed, water travels by osmosis into the colon, making the contents more liquified. The lactase is also repired by bacteria in the intesetines, producind hydrogen gas. This is how it can be discovered if you have the enzyme lactase in your body – if the amount of hydorgen in you breath is above that in the atmosphere it means bacteria are respiring lactose, and therefore you don’t produce any lactase. Even though we are capable of producing lactase at birth, the production of this enzyme decreases rapidly, and is essentially non-existant by the time we reach adulthood. Is this true for all of us thhough?

Lactase persistant (where lactase enzyme production does not decline with age) is common in europe – for example in Ireland over 60% of the population have this ability, yet in areas such as asia it’s very uncommon, except umong pastoralists.

The cause of lactase persistance? It’s thought that a mutation of a gene neighbouring the lactase gene, -13,910*T, increases the chances f developing lactase persistance. To determine when this mutation first occurrerd, microsatellites were analysed. As they mutate fast, the greater their variation, the longer the gene has existed in the mutated form. From this information a link was made between the mutation and the domestication of livestock. Until this point, it would have  been hard for our hunter-gatherer ancestors to collect milk. This theory was then backed up by archaeological evidence showing the existance of fatty acids specific to animal milk such as goat’s milk on pottery from the neolithic period. However the study of DNA from neolithic bones found no mutation of this gene.

The distribution of the gene mutations linked to lactase are also somewhat of a mystery as it is much higher in north-west europe despite the fist farmers, including members of the Linearbandkeramik culture, being from much further south. Furthermore, the first mutation occured only about 10,000 years ago, yet the mutation has spread rapidly, so instead of genetic drift, extremely strong natural selection of between 10 and 15% has occured – an asonishingly high rate. This is were the calcium assimilation hypothesis comes in – it suggests that in high latitude regions there is not enough sunlight to get the daily vitamin D requirement and the vitamin D in milk supplemented this defficiency. Drinking milk would also be a much safer, regular soucre of fluids and proteins, in much the same way as beer can be thought of as liquid bread.

All this is very well, but it is not always true that where a gene is most abundant is where it’s origin lies. Computer simmulations have suggested allele surfing is the cause of the gene’s unusual distribution, which began in central europe (it’s not known exactly where). The way a population spreads can effect the distribution of genes and is a gene appears near the edge of a wave of population expansion, the gene can essentially surf on the population expansion and get pushed far away from it’s origin.

I hope you’ve found this interesting, and I’d like to thank Mark Thomas for his recent lecture at the London IOE on the evolution and origins of milk drinking, which inspired me to write this post. To find out more about his research in this area click here.

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Coconut Truffles

A really quick recipie perfect for those in a rush and small children alike as no cooking required 🙂

Ingredients

125g icing sugar

85g cocoa

3 tbsp milk

Coffee essence (alternatively you could use vanilla essence or experiment with 1/2 tsp spices such as cinnamon)

Desiccated coconut (or if you don’t like coconut you could use melted chocolate or more cocoa powder)

Method

1. Sift together the cocoa and icing sugar.

2. Add the milk and a few drops of coffee essence.

3. Roll the mixture into balls, then roll the balls in the coconut.

4. Leave them in a cool place (ideally in the fridge) for at least 1/2 hour to set.

5. Enjoy!

Fernsehen – eine Zeitverschwendung?

Fernsehen ist etwas, was in den letzten Jahren immer beliebter geworden ist.  Statistiken zeigen, dass der Durchschnittsmensch in Deutschland 23 Studen pro Woche vor der Glotze verbringt.  Obwohl für diesen Leute Fernsehen unter anderem Spaβ macht, hat Fernsehen auch viele negative Auswirkungen aud die Gesellschaft.

Im Fernsehen gibt es oft Sendungen, die zu viel Gewalt und Schimpfwörter Worte zeigen, und Kritiker haben dewegen gesagt, dass Jugendliche dazu ermutigt werden, mit einander zu kämpfen.  Das heiβt, dass Mobbing in der Schule öfter vorkommen könnte.  Jedoch wäre es ungerecht zu sagen, dass es sich beim Fernsehen um nichts Positives handeln kann, weil es viele Bildungssendungen gibt. Durch solche Sendungen können die Bilder in der Lehrbücher lebendig werden, und das wird  mehr als nur den Kinder Lesen hilfen zu lernen, da sie interessanter wegen ihrer stärkeren Bildsprache sind.

Eines der beliebtesten Fersehehenformaten ist die Relaity-Show.  Einerseits gibt es Casting-shows, die einen Gewinner von normalen Leuten suchen, der ein Talent für etwas wie Singen oder Tanzen hat. Im moment sind sie populär, weil den Menschen in der Fernsehshow die Chance gegeben wird, ihre Träume zu erfüllen.  Man hat auch die Auswahl, wer den groβen Preis gewinnt. Andereseits gibt es Container-shows wie ,,Big Brother“, wo eine Anzahl Leute mit einander leben müssen, und sie an Herausforderungen teilnehmen können, um Stimmen zu erreichen. Leider beuten die Hersteller dieser Sendungen verwundbäre Leute aus, weil es keine Unterstützung gibt, um Leuten zu helfen, die nicht mit dem Mediendruck zurechtkommen können . Im Allgemeinen sind sie nur eine Möglichkeit für die Sender Geld zu machen, weil es ziemlich viel kostet, für deinen Liebling zu stimmen.

Heutzutage sehen drei Viertel aller deutschen Kinder fast jeden Tag fern, und Psychologen denken, dass Fernsehen wie eine gefährliche Dinge ist, weil man fernsehsüchtig werden kann. Der Anstieg von Übergewicht kann als eine Auswirkung von übermaβigem Fernsehen sein, weil heutzutage Kinder nach der Schule vor der Flimmerkiste sitzen, wann sie stattdessen drauβen mit Freunden spielen sollen,  um fit zu bleiben, und um ihren Phantasie zu trainieren.  Laut Studien hätte derjenige, der als Kind nicht so oft ferngesehen hat, eine bessere Chance, an die Uni zu gehen, weil sie motivierter und eigenständiger mit ihrem Lernen sind.  Auch kann die Werbung auf Eltern Druck anwenden, Geld auszugeben, wenn Kinder teuere Spielzeugen sehen, und ständig durum bitten.

Zum Schluss, würde ich sagen, Fernsehen, obwohl es negative Auswirkungen für Gesundheit und allgemeinen Gesellschaft hat, etwas ist, was in geringen Mengen ein nützliches Hilfsmittel, das wir benutzen sollen, um uns zu entspannen, und um uns über die Welt zuerkundigen.